Una División en Estándares de Voltaje

Durante mi reciente viaje a Europa, descubrí que los convertidores no se vendían tan comúnmente como los adaptadores, y por una buena razón. La mayor parte del mundo recibe un voltaje monofásico de 220-240 V a 50-60 Hz, con un número sorprendentemente pequeño de excepciones que son Canadá, Colombia, Japón, Taiwán, Estados Unidos, Venezuela y varias otras naciones del Caribe y Centroamérica.

Mientras que la mayoría de los países tienen un tipo de enchufe definido, varios países de América Latina, África y Asia utilizan una colección de enchufes incompatibles para diferentes tomas de corriente, lo que requiere un número de adaptadores dependiendo de la región que se recorra.

Aunque existe un grado de estandarización justo entre la mayoría de los países en cuanto al voltaje utilizado para los electrodomésticos, ¿qué es lo que ha causado la ruptura entre la norma de 220-240 V y las normas de 100-127 V utilizadas en el resto de las naciones?


Energía residencial típica

La energía de la red (o energía de la red, energía de la pared, energía doméstica) se refiere al suministro de energía eléctrica de CA de propósito general que es accesible en hogares y negocios, típicamente para electrodomésticos. La energía de la red puede diferir por el voltaje y la frecuencia, y por supuesto tratar de usar un valor incompatible corre el riesgo de destruir sus electrodomésticos.

Lo más común es que la energía se entregue a un hogar en dos o tres contactos cableados – un cable de línea (el contacto caliente que lleva la CA entre la red eléctrica y el hogar), el cable neutro (completa el circuito y lleva la CA) y el cable de tierra (conecta el equipo a la tierra para protegerlo contra las descargas eléctricas).

El valor de la tensión es la medida en un solo hilo caliente con respecto al neutro o a la tierra. Dada la resistencia en el cableado doméstico y la distancia de los cables de extensión utilizados para los aparatos domésticos, este valor suele disminuir en el momento en que llega a un aparato, lo cual es una de las razones por las que se deben utilizar valores distintos a la tensión de red para las clasificaciones de los aparatos.

Hemos escrito anteriormente acerca de los equipos de transmisión de energía y los transformadores que encontrará en los postes típicos de las empresas de servicios públicos para proporcionar la alimentación residencial de las líneas de servicios públicos bifásicas o trifásicas.


¿Dónde se originaron estos estándares de voltaje?

La primera central eléctrica central a gran escala fue iniciada por Thomas Edison en 1882, proporcionando corriente continua (DC) a 110 V para 968 bombillas en Londres. Se consideraba que este era un voltaje «seguro» para los consumidores y también era el mejor voltaje para los filamentos utilizados en sus bombillas.

Después de su planta de Londres, los sistemas de CA comenzaron a surgir en los Estados Unidos, utilizando transformadores para reducir los altos voltajes de la distribución. Edison respondió patentando un sistema de distribución de tres alambres en 1883 para proporcionar mayor versatilidad a los usuarios, lo que pronto dio paso a la Guerra de las Corrientes (de hecho, recientemente se estrenó una película sobre el tema).

Dentro de los Estados Unidos, después de que la CA demostró ser superior, Westinghouse Electric adoptó el estándar de 110 VAC 60 Hz. Las compañías eléctricas europeas, por otro lado, elevaron el voltaje a 240 V para mejorar la eficiencia de la distribución. En este punto, los cables aislados y las medidas de seguridad en la distribución de energía fueron suficientes para que los 240 V ya no se consideraran peligrosos para los usuarios, lo que llevó a la adopción generalizada del estándar de 240 VAC 50 Hz.

Dependiendo de la conexión a tierra, la humedad o la resistencia de su piel, la superficie de su contacto y la duración, todo esto puede jugar un papel en la determinación de las preocupaciones reales de seguridad para una persona que se enfrenta a la electrocución. Pero en los tiempos modernos, los disyuntores, los tomacorrientes GFCI (interruptor de circuito de falla a tierra) y los tomacorrientes AFCI (interruptor de circuito de falla de arco) han hecho mucho para abordar las preocupaciones de electrocución e incendio de la red eléctrica.


Este es el sistema que tenemos

Así son las cosas y así serán. No hay planes de cambios importantes para unificar las redes estándar a nivel internacional. La conversión de un sistema a otro sería prohibitivamente cara y no hay ninguna fuerza impulsora para hacerlo. Los fabricantes de electrónica moderna han hecho que esto no sea un problema, diseñando fuentes de alimentación que funcionen bien tanto en 240 V como en 110 V, y que sólo necesiten un simple convertidor para hacer que la amplia gama de tipos de tomas de corriente funcionen bien con el estándar elegido en su país.

En el caso de los aparatos que utilizan directamente la corriente alterna, el tipo de enchufe ayuda a garantizar que los aparatos relevantes para el mercado son los que se están vendiendo. En países como Estados Unidos, cuando se necesita el estándar superior de 240 V, se cablea un enchufe utilizando dos patas calientes para obtener 200-240 V del sistema de red eléctrica diseñado para suministrar 110 V.

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