Retrotecnológico: El Arte de la Fundición

Mencione el término «industria pesada» y lo primero que le vendrá a la mente podría ser la fundición de metales. Con inmensas máquinas y calderas de metal fundido que son transportadas por grúas y rieles, la imagen de la fundición es como una escena del Infierno de Dante , con los vapores llenando una vasta fábrica impersonal y las chispas volando por el aire. Parece un lugar peligroso, tanto para el alma como para el cuerpo, ya que los trabajadores acuden cada día a sufrir sin pensar en los fogones y cucharones, consumidos en un trabajo sucio y agotador, aunque los consuma.

Las cosas no siempre son como parecen, por supuesto. Aunque no hay duda de los riesgos asociados con el trabajo en una fundición como las extensas obras de Renfrew de Babcock y Wilcox Ltd. a mediados del siglo pasado, como muestra el siguiente vídeo, el trabajo no era nada absurdo, y los productos que millones de personas producían en esta fábrica y en lugares como éste en todo el mundo eran fundamentales para la tecnología actual.


Metal pesado

Una caldera B&W aprobada por Edison, personalizada para el laboratorio de Menlo Park. Fuente: Babcock y Wilcox

Babcock and Wilcox, Ltd., la empresa que aparece en el clásico de la promoción corporativa a continuación, tiene una historia fascinante. Empezó en América a mediados del siglo XIX, en una época en la que los ingenieros prácticamente sólo construían motores, los amigos Stephen Wilcox y George Babcock se unieron para hacer una nueva y mejorada caldera de vapor. En un caso de tiempo, lugar y diseño adecuados, Babcock & las calderas de Wilcox fueron vendidas a fábricas que hacían el cambio de la energía del agua a la del vapor. Thomas Edison incluso especificó calderas B&W para su «Fábrica de Inventos» en Menlo Park, Nueva Jersey; el famoso e irascible inventor escribió una carta alabando a la compañía por «la mejor caldera que Dios ha permitido que el hombre haga hasta ahora».

A finales del siglo XIX, B&W abrió una oficina en Glasgow, Escocia. Para entonces la compañía se había trasladado al mercado de las calderas marinas, con las calderas de B&W que alimentaban los barcos de la «Gran Flota Blanca» del presidente estadounidense Teddy Roosevelt a principios de siglo. Una década más tarde, se constituyó Babcock and Wilcox, Ltd., con oficinas en Londres y una fundición en Renfrew, Escocia. Esa fundición crecería con el negocio, y no sólo construiría las calderas terminadas, sino todas las piezas necesarias para fabricarlas e instalarlas en un barco o en una central eléctrica.

Son accesorios como estos los que vemos que se hacen en la película. El proceso básico de fundición es lo suficientemente simple como para hacerlo en casa; las latas de soda fundidas y los moldes de arena empacados harán un trabajo razonable. La fábrica de Renfrew operaba a una escala completamente diferente, por supuesto, y fabricaba piezas de hierro fundido en lugar de aluminio fundido. Y mientras que el proceso era simple, la artesanía era todo lo contrario. Los patronistas son los que más destacan; con todas las habilidades de carpintería de los ebanistas finos, convirtieron el pino y la caoba en los complejos patrones necesarios para formar los moldes a partir de la arena de moldeo. El menor defecto se reflejaba en la fundición, por lo que se prestaba especial atención al acabado de la madera, y los patronistas tenían que ser muy inteligentes para hacer algunos de los patrones multipartes necesarios para piezas complejas.

Además de la tradicional fundición manual por arrastre y colocación para tiradas limitadas de piezas especiales, la película muestra procesos más automatizados en los que las piezas se producen en masa rápidamente. Observar cómo se cuelgan los cucharones de hierro fundido es angustioso, sobre todo sabiendo que el único equipo de seguridad que se utiliza es el cigarrillo ocasional.

Al ver la película, me llamó la atención la idea de que, por más que las operaciones de fundición parezcan de baja tecnología desde nuestro punto de vista, los productos que provenían de ellas eran todo lo contrario. En primer lugar, la película se hizo en 1953, justo en el momento en que la primera planta comercial de energía nuclear del mundo, Calder Hall en Inglaterra, y el primer submarino nuclear del mundo, el USS Nautilus , se estaban construyendo utilizando calderas de B&W. Los accesorios de fundición y las calderas para las plantas nucleares son cosas de vanguardia, aunque empiecen con arena y metal fundido.

En segundo lugar, la escala de las operaciones que se están llevando a cabo en esa planta significa que la logística debe haber sido increíble. Piense en planificar hasta el último detalle para que la mezcla correcta de metal esté lista a la temperatura justa para los moldes en una línea de producción particular o en un taller personalizado. Y sólo estamos viendo una pequeña parte de la complejidad de una fundición como Renfrew, que cubría cientos de hectáreas en su apogeo. Lograr que toda la planta funcione con la suficiente eficiencia para poder producir piezas de suficiente calidad para ser utilizadas en las plantas nucleares, y hacerlo sin la ayuda de computadoras y automatización, es un testamento de lo que sólo la alta y baja tecnología puede alcanzar.

Gracias a [Verdad] por la sugerencia en este caso.

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