La logística de la vacuna contra la gripe

¿Te has vacunado contra la gripe este año? ¿Y el año pasado? En un mundo de entrega al día siguiente y descargas instantáneas, hacer el peregrinaje anual al médico o a la clínica del minuto se siente como un concepto anticuado. Incluso si usted recibe sus vacunas gratis en el consultorio, sigue siendo un dolor tener que vacunarse cada año.

Desafortunadamente, no hay otra manera de enfrentar la amenaza anual de la influenza. No hay una sola vacuna para la gripe porque hay múltiples cepas que siempre están mutando. A diferencia de otros virus con vacunas únicas, la influenza es un blanco móvil. El desarrollo, la producción y la distribución de millones de vacunas cada año es una operación masiva que nunca se detiene, o incluso se ralentiza un poco. Es básicamente territorio de Santa Claus – si Santa Claus nos librara a todos de las epidemias masivas.

Los números son asombrosos. Para la temporada 2018-19, al igual que el año pasado, se distribuyeron 169,1 millones de dosis en Estados Unidos, frente a los 155,3 millones de dosis del año anterior. ¿Cómo lo hacen? Nos arremangamos y lo intentamos.

Thomas Francis Jr. (izquierda) y Jonas Salk (centro) en una conferencia de prensa. Imagen a través de Fortune.


Un disparo en la oscuridad

Aunque los humanos han soportado la miseria de la temporada durante miles de años, el primer virus de la influenza no fue identificado hasta la década de 1930. Antes de eso, todo el mundo pensaba que la influenza era causada por una cepa de bacteria. La primera vacuna contra la influenza fue creada por Jonas Salk y Thomas Francis. Salk utilizaría lo que aprendió para desarrollar eventualmente la vacuna contra la polio a principios de la década de 1950.

Esta vacuna contra la gripe de nivel beta protegía contra una sola cepa de la gripe A. Se utilizó por primera vez en soldados en la Segunda Guerra Mundial antes de estar disponible para el público. Desde entonces, las vacunas contra la gripe han evolucionado para dirigirse a múltiples cepas de los tipos A y B. En la actualidad, los fabricantes están produciendo tanto vacunas trivalentes, que cubren dos cepas de la gripe A y una cepa de la B, como vacunas cuadrivalentes que cubren dos cepas de la A y dos cepas de la B.

Orbitas de gripe púrpura voladoras. Imagen a través del Centro de Control de Enfermedades


Una carrera que nunca termina

La producción de la vacuna moderna contra la gripe es un esfuerzo de todo el año. A medida que la temporada de gripe llega a su fin a finales de febrero o principios de marzo, la Organización Mundial de la Salud, los CDC, los NIH y la FDA se reúnen y desarrollan un plan para hacer frente a la próxima temporada. Observan las cepas de la temporada que acaba de terminar y observan lo que está comenzando a circular en el hemisferio sur. A partir de ahí, intentan predecir qué cepas aparecerán en el próximo otoño.

Luego hacen recomendaciones a los fabricantes privados que producen las vacunas sobre las cepas que deben cubrir. También envían los virus candidatos a la vacuna a los fabricantes – virus de semillas cultivados en huevos de gallina – para que los inicien.

Finalmente, los fabricantes se ponen a trabajar en la creación de sus vacunas. Sólo tienen unos pocos meses para desarrollar, probar y enviar muestras de vacunas y los resultados de las pruebas a la FDA. Luego la FDA hace sus propias pruebas y para fines del verano comenzará a entregar lotes a los fabricantes. Tan pronto como se considere que están bien, los fabricantes comenzarán a enviar las vacunas.

Las vacunas contra la influenza suelen duplicarse en embriones de pollo viables. Imagen a través de Business Insider


Tienes que romper unos cuantos millones de huevos

El método más antiguo para desarrollar vacunas contra la influenza consiste en fertilizar los huevos de gallina. Cada huevo se analiza para asegurarse de que contiene un embrión viable y que está libre de infección. Los huevos buenos se lavan, se inyectan con el virus de la gripe y se dejan incubar y multiplicar los virus durante cuatro o cinco días. Luego se extraen los virus de los huevos, se matan con calor y se cargan en jeringas y frascos.

No todos son tolerantes con los huevos o las agujas. Las vacunas completamente libres de huevo son producidas usando tecnología recombinante. El proceso recombinante aísla el gen del virus de la influenza hemaglutinina (HA) y lo reproduce en el interior de las células de los insectos con la ayuda de otro virus que sobresale en el crecimiento dentro de las células de los insectos. Cuando llega el momento de envasar la vacuna, la proteína HA se extrae de las células y se purifica antes del envasado.

Hay un tercer proceso conocido como la vacuna basada en la célula. En este método, los virus se cultivan dentro de células cultivadas de varios mamíferos. Curiosamente, este proceso fue aprobado por la FDA para su uso a partir de 2012, justo un año antes de que se aprobara el proceso recombinante. Hasta la temporada de gripe 2019-2020, las vacunas a base de células siempre fueron el resultado final de cultivos que se originaron como vacunas cultivadas en huevos. Pero este año marca la primera vacuna a base de células completamente libre de huevo.

Para los tímidos como las agujas, también existe una versión de neblina nasal. Este tipo de vacuna contiene cepas del virus de la gripe vivas pero debilitadas, mientras que las cepas de las versiones inyectadas están completamente inactivas.


Caminando sobre cáscaras de huevo

Esta carrera anual no siempre es una carrera tranquila. Un año hubo una escasez de huevos debido a la gripe aviar. No es sorprendente que nuestro sistema de producción de vacunas dependa tanto de los huevos, ya que ya existe una enorme cadena de suministro. Pero el suministro de huevos siempre es vulnerable a interrupciones como la gripe aviar, y esa es una de las razones por las que los fabricantes están tratando de alejarse de la fabricación a base de huevos y avanzar hacia métodos recombinantes y otros.

Figura 2.19 de La Cadena de Frío de la Vacuna : Disposición de la vacuna y el diluyente en un refrigerador doméstico de apertura frontal para vacunas de gas o queroseno

Desde el punto de vista logístico, las vacunas requieren de un transporte en frío en cada paso del camino, ya que las vacunas contra la gripe son bastante susceptibles al calor. Puede ser interesante que haya toda una cadena de frío requerida por los CDC (PDF) para mantener las vacunas lo suficientemente frías, pero no congeladas. Cubre aspectos como el tipo de dispositivos de almacenamiento en frío que se deben utilizar, la ubicación dentro de esos dispositivos que se deben utilizar para el almacenamiento y el tipo de hardware que se debe utilizar para el control de la temperatura.

No importa cómo tome la vacuna, hay esperanza de un programa de dosificación más infrecuente. Los investigadores identificaron recientemente tres nuevos anticuerpos que se unen a una proteína diferente del virus de la influenza conocida como neuraminidasa (NA). Estas proteínas NA cambian con menos frecuencia que las proteínas HA, así que el desarrollo de una vacuna que desencadene que el cuerpo humano se defienda contra las proteínas NA en su lugar podría significar una protección igual con vacunaciones menos frecuentes. Vale la pena intentarlo.

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