Jonas Salk, virólogo y vanguardia de la vacunación

A principios de la década de 1950, lo único que daba más miedo que la amenaza de una guerra nuclear era el regreso anual de la polio, una enfermedad incurable y de fácil propagación que causa daños en los nervios, parálisis y a veces la muerte. A la primera señal de un brote, los lugares públicos de interés como los teatros y las piscinas se cerraban inmediatamente.

Una de las peores epidemias de polio en los Estados Unidos ocurrió en 1952, unos años después del «baby boom» de la posguerra. La polio tiene más probabilidades de infectar a los niños que a los adultos, por lo que la carrera para crear una vacuna alcanzó un punto de fiebre.

La mayoría de los investigadores estaban buscando vacunas de virus vivos, que habían funcionado muy bien para la viruela y la rabia y se habían convertido en el enfoque estándar. Pero Jonas Salk, investigador médico y virólogo en ciernes, estaba entusiasmado con la idea de vacunas más seguras de virus muertos. Creía que el mismo principio funcionaría para la polio, y tenía razón. A los pocos años de haber desarrollado su vacuna, el número de casos de poliomielitis en los Estados Unidos se redujo de ~29.000 en 1955 a menos de 6.000 en 1957. Para 1979, la polio había sido erradicada en los Estados Unidos.

Jonas Salk es uno de los héroes de la ciencia. La vacuna contra la polio fue en realidad su segundo esfuerzo: él y Thomas Francis desarrollaron la primera vacuna contra la gripe en la década de 1940. Y no se detuvo con la poliomielitis, tampoco. Hacia el final de su vida, Salk estaba trabajando en una vacuna contra el SIDA.

La familia Salk de izquierda a derecha: Jonas, Dora, Lee, Daniel y Herman. Imagen a través del San Diego Union-Tribune


Un médico en la casa

Jonas Salk nació en 1914 y se crió en la ciudad de Nueva York. Era el hijo mayor de inmigrantes rusos-judíos que no tenían mucho dinero o educación, pero que querían lo mejor para sus hijos.

Salk ha dicho en entrevistas que de niño no se interesaba por la ciencia, sino que «sólo le interesaban las cosas humanas». La epidemia de polio de 1916 en la ciudad de Nueva York probablemente le habría dado a Jonás una visión de la humanidad en forma de compañeros de clase afligidos con muletas y abrazaderas en las piernas.

Jonas era un chico curioso que leía todo lo que podía conseguir. Soñaba con convertirse en abogado, pero su madre quería un médico en la casa. Cuando Jonas tenía 13 años, entró en la Townsend Harris High School, una escuela pública para estudiantes superdotados. Dos años más tarde, a la edad de 15 años, Jonas ingresó al City College of New York (CCNY), donde obtendría una Licenciatura en Ciencias Químicas. Un estudiante de primer año universitario de quince años en esta universidad competitiva no era particularmente digno de mención, porque muchos de los estudiantes de allí se habían saltado más de un grado.

Después del CCNY, Salk fue a estudiar medicina a la Universidad de Nueva York. Fue aquí donde decidió que aunque le gustaba la medicina, no quería practicarla. Salk estaba más interesado en la investigación. Creía que su objetivo era ayudar a la humanidad en lugar de tratar al individuo.

Thomas Francis, a la izquierda, y Jonas Salk en 1955. Imagen a través de la Universidad de Michigan


Los combatientes de la gripe

Durante miles de años, la gente creyó que la influenza, o la gripe, era causada por una bacteria. El virus de la influenza fue descubierto por primera vez a principios de la década de 1930, alrededor de la época en que Salk ingresó a la escuela de medicina. En su último año, tuvo la oportunidad de pasar un tiempo en un laboratorio que investigaba la influenza, y se lanzó a ello. Salk creÃa que las cepas del virus podÃan ser destruidas de manera efectiva y aún asà inmunizar, y estaba ansioso por probar esta teorÃa. Resulta que tenía razón.

Salk hizo un trabajo de postgrado en virología, y pasó algún tiempo electivo en el laboratorio de su mentor, Thomas Francis. Fue aquí donde él y Francis desarrollaron la primera vacuna contra la influenza al incubar una cepa del virus en un embrión de pollo y luego dejarla inactiva.

Los microbios de la polio andan sueltos. Imagen vía JPMS


Paralizar la polio

Salk comenzó su residencia en el laboratorio de Francis en el Hospital Mount Sinai. En pocos años, estaba ansioso por estudiar las enfermedades infecciosas en su propio laboratorio. No tendría que esperar mucho tiempo. Un hombre llamado Harry Weaver se puso en contacto con él para investigar la polio. Weaver era director de investigación en la Fundación Nacional para la Parálisis Infantil, y estaba en posición de ofrecer a Salk su propio laboratorio y sus investigadores. Pronto, Salk comenzó a obtener subvenciones, que utilizó para construir su laboratorio de virología.

En 1947, Salk comenzó a trabajar en una vacuna contra la polio. Primero tuvo que clasificar las 125 cepas conocidas del virus. Al hacerlo, notó que todas caían en uno de los tres tipos básicos. Una vacuna exitosa tendría que cubrir los tres grupos para brindar una protección completa contra la polio. Una vez resuelto esto, su siguiente problema fue hacer suficientes vacunas para experimentar con ellas. Afortunadamente, en 1948, un grupo de científicos descubrió que el virus de la poliomielitis se multiplicaría muy bien en retazos de tejido no nervioso de embriones humanos, lo que significaba que un organismo completo como un embrión de pollo no era necesario. Gracias a este descubrimiento, Salk pudo iterar mucho más rápidamente.

Al mismo tiempo, otro investigador llamado Albert Sabin estaba trabajando en una vacuna de virus vivos para ser tomada por vía oral. Sabin creía que sólo un virus vivo y debilitado podía hacer que el cuerpo humano produjera anticuerpos, y creía que Salk estaba perdiendo el tiempo tratando de hacer una vacuna efectiva con cepas muertas.

El Dr. Salk inyecta a un niño con su vacuna contra la polio. Imagen a través de la Nueva Atlántida


Los pioneros de la polio

En julio de 1952, Salk estaba listo para probar su vacuna de virus muertos. Sus primeros pacientes fueron niños que ya habían contraído la polio y se habían recuperado. Después de la vacunación, todos mostraron un aumento de anticuerpos.

Luego probó la vacuna en sí mismo, en su esposa y en sus propios hijos. Cuando todos los miembros de su familia mostraron un aumento de anticuerpos y ningún signo de enfermedad, Salk supo que era hora de compartirlo con el mundo.

En 1953, Salk informó de sus resultados a la Asociación Médica Americana, y al año siguiente se llevó a cabo un ensayo masivo. Un millón de niños, conocidos como los pioneros de la polio, fueron inyectados con la vacuna de Salk, y los resultados fueron increíbles, con un 60-70% de prevención. Los EE.UU. no perdieron tiempo en el despliegue de inoculaciones masivas para los niños.

Desafortunadamente, hubo un incidente en uno de los laboratorios que producen la vacuna. Algunos de los lotes contenían un virus vivo, y este error generó 40.000 nuevos casos de polio de las 120.000 vacunas mal controladas. Los laboratorios adoptaron normas más estrictas y reanudaron la producción, pero el incidente tendría un impacto duradero en el mundo farmacéutico. La noticia debió de ser agridulce para Albert Sabin, que todavía estaba trabajando en su versión del virus vivo. Sabin completó las pruebas de su vacuna oral en humanos en 1957, y fue aprobada en 1962.

Jonas sostiene botellas del cultivo que usó para cultivar el virus de la polio. Imagen a través de Forbes


¿Podrías patentar el sol?

Una vez que se comprobó la eficacia de su vacuna, Salk se convirtió instantáneamente en una estrella de rock, para su consternación. Toda la atención le quitó tiempo y energía a su investigación, y lamentó haber perdido su privacidad y anonimato, especialmente en lo que se refiere a su investigación. Salk recibió una gran cantidad de honores por su vacuna, incluyendo cuatro títulos honoríficos y la Medalla Presidencial de la Libertad.

En una entrevista con Edward R. Murrow, se le preguntó quién era el propietario de la patente de la vacuna. Salk respondió, como es sabido, «Bueno, la gente, yo diría. No hay ninguna patente. ¿Podrías patentar el sol?»

Aunque es fácil creer que Salk tenía intenciones completamente altruistas y nunca pensó en patentarla él mismo, desde entonces se ha descubierto que los abogados de la Fundación Nacional para la Parálisis Infantil habían preguntado sobre ella en algún momento, y se les dijo que la vacuna no era lo suficientemente novedosa como para garantizar una patente. Algunos argumentarían que el público ya había pagado por ella a través de programas como March of Dimes.

El Instituto Salk en La Jolla, CA. Imagen a través del Instituto Salk


Devolver: El Instituto Salk

Salk nunca estuvo en esto por el dinero, y nunca olvidó de dónde venía. En 1963, estableció el Instituto Salk de Estudios Biológicos en La Jolla, CA para proveer un espacio de investigación para los científicos que trabajan en la eliminación de enfermedades como la esclerosis múltiple y el cáncer. El Instituto Salk era el tipo de lugar con el que él sólo podía soñar como estudiante.

Salk murió de un fallo cardíaco en 1995. Hacia el final de su vida, había estado trabajando en vacunas para el cáncer, la esclerosis múltiple y el SIDA.

Jonas Salk tuvo un gran impacto en la virología, en los Estados Unidos, y en la longevidad de miles de baby boomers. El mundo podría ciertamente utilizar más científicos que sigan su filosofía de ayudar a la humanidad en su conjunto.

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