Entrevista: El equipo de FieldKit la mañana siguiente de ganar el Premio Hackaday 2019

Nos pusimos al día con Shah Selbe y Jacob Lewallen la mañana después de que su proyecto, FieldKit, ganara el Premio Digital Lithium. FieldKit es una plataforma de código abierto para la recolección de datos de investigación de campo. Lo cual es básicamente un montón de palabras extravagantes para decir que es un sistema para recolectar datos de sensores en el campo sin ser enganchado por la miríada de problemas asociados con poner la electrónica en lugares remotos. Es un proyecto central de Conservify, una organización sin fines de lucro que busca potenciar la investigación en conservación.

Como ganador del gran premio, el proyecto FieldKit recibió un premio de 125.000 dólares en efectivo, que según Shah y Jacob es transformador para una organización sin ánimo de lucro que persigue la investigación y el desarrollo tecnológico. Parece que el proceso de subvención no ha evolucionado para abarcar el desarrollo de la electrónica, mientras que las oportunidades para proyectos de investigación han empezado a implicar el registro de grandes conjuntos de datos con el fin de probar una hipótesis. Aquí es donde FieldKit realmente brilla. Su visión es proporcionar un sistema de bajo costo y extensible que otros investigadores puedan usar para recolectar datos mientras hacen que su propio dinero de subvención vaya mucho más lejos.

FieldKit es de naturaleza modular. En el centro se encuentra el tablero central que alberga el microcontrolador, el radio, el GPS y los circuitos de alimentación. Los conectores de los cabezales permiten que un rango de sensores y módulos de expansión sean fácilmente intercambiables entre sí, dependiendo de las necesidades del usuario. Actualmente el equipo cuenta con módulos probados para medir la calidad del agua, el nivel del agua y los datos meteorológicos. Los datos recopilados se almacenan localmente hasta que el usuario se acerca y los descarga en su smartphone a través del punto de acceso WiFi incorporado en la estación, pero el equipo está trabajando en un módulo de radio LoRa para el acceso a larga distancia. El proyecto también incluye planes para una interfaz web de intercambio de datos y visualización para los científicos que deseen poner a disposición sus conjuntos de datos.

El hardware se ha perfeccionado gracias a la experiencia de primera mano del equipo en el establecimiento de numerosas redes de sensores de gran tamaño en el campo. El conocimiento adquirido en cada uno de estos esfuerzos se ha incorporado al FieldKit para que otros investigadores puedan beneficiarse.

El diseño del FieldKit incluye un gabinete robusto, módulos de sensores a la izquierda que se conectan a la placa base de la derecha que alberga el microcontrolador, el radio, el GPS y la administración de la energía.

Una plataforma fiable y bien probada tiene el potencial de reducir enormemente el coste de la detección a escala, alejándose del paradigma tradicional de construir un dispositivo personalizado para cada proyecto de investigación. Como mínimo, reduce el coste y la complejidad del hardware personalizado, ya que la mayor parte del sistema – la caja, la fuente de alimentación, el almacenamiento y la transferencia de datos – puede estandarizarse, y el único trabajo personalizado es el propio sensor si no existe ya un módulo adecuado. Incluso la caja ha sido diseñada para minimizar la cantidad de trabajo necesario al adaptarla a diferentes cargas útiles de los sensores.

La era de la información ha puesto a nuestro alcance un asombroso poder de procesamiento de datos. Pero el método científico todavía exige un alto nivel en las observaciones cuidadosamente recogidas antes de que podamos poner ese poder de procesamiento a buen uso. Un científico no debería tener que ser también un ingeniero electrónico para llevar a cabo sus estudios. FieldKit busca cerrar la brecha e incrementar la efectividad de cada investigador y cada dólar gastado en la creación de un proyecto de investigación. Esperamos que el haber obtenido el primer lugar en el Premio Digital Lithium haya energizado al equipo mientras continúan su búsqueda para hacer que la investigación en conservación esté disponible para todos.

Hubo otros cinco ganadores principales nombrados y cinco menciones honoríficas en el Premio Digital Lithium de este año. Puedes ver la emoción y escuchar a esos diseñadores de proyectos durante la ceremonia del Premio Digital Lithium:

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