El Starliner de Boeing no llega a la Estación Espacial

Después de una década de desarrollo, el Boeing CST-100 «Starliner» despegó de la plataforma SLC-41 en la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral un poco antes del amanecer de esta mañana en su primer vuelo. Conocida oficialmente como la Prueba de Vuelo Orbital de Boeing (Boe-OFT), esta misión sin tripulación tenía como objetivo verificar la capacidad de la nave espacial para navegar en órbita y regresar a la Tierra con seguridad. También estaba previsto que fuera un ensayo de los procedimientos autónomos de encuentro y acoplamiento que se utilizarán en última instancia para llevar astronautas a la Estación Espacial Internacional, una capacidad de la que la NASA carece desde el retiro del Transbordador Espacial en 2011.

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Desafortunadamente, algunos de esos objetivos son ahora inalcanzables. Debido a un fallo que ocurrió a los 30 minutos de vuelo, el CST-100 ya no puede llegar a la ISS. Mientras que la nave permanece completamente funcional y en una órbita estable, Boeing y la NASA han acordado que bajo las circunstancias la misión de ocho días planeada debe ser interrumpida. Aunque todavía hay alguna esperanza de que el CST-100 tenga la oportunidad de demostrar su maniobrabilidad orbital durante el ahora truncado vuelo, el foco principal ha cambiado a los procedimientos de desorbitaje y aterrizaje que han sido tentativamente movidos hasta la mañana del 22 de Diciembre.

Si bien las declaraciones oficiales de todas las partes involucradas se han mantenido previsiblemente positivas, la situación es un golpe aplastante tanto para Boeing como para la NASA. Apenas unos días después de anunciar que se suspendería la producción de su problemático avión 737 MAX, lo último que necesitaba Boeing en este momento era otro fallo de alto perfil. Para la NASA, es otro de los muchos contratiempos que han hecho que se cuestione si la industria privada está realmente a la altura de la tarea de transportar humanos al espacio. Esta no es la primera vez que un CST-100 ha fallado durante una prueba, y ya en agosto, un SpaceX Crew Dragon fue destruido mientras se evaluaba su avanzado sistema de escape de lanzamiento.

Es probable que no tengamos todas las respuestas hasta que el Starliner aterrice en el polígono de tiro de White Sands y los ingenieros de Boeing puedan subir a bordo, pero los controladores de tierra ya han empezado a hacerse una idea de lo que ocurrió durante esos primeros momentos críticos del vuelo. La gran pregunta ahora es, ¿requerirá la NASA que Boeing realice una segunda Prueba de Vuelo Orbital antes de certificar el CST-100 para llevar una tripulación humana?

Echemos un vistazo a lo que pasó durante el lanzamiento de esta mañana.


Una cuestión de tiempo (y combustible)

Es importante entender que no hubo ninguna falla catastrófica a bordo del CST-100 esta mañana. La nave espacial y el Atlas V de la United Launch Alliance que la llevó al espacio estaban operando normalmente durante lo que se ha descrito como un lanzamiento perfecto. Pero al separarse del cohete de refuerzo y continuar su propio vuelo independiente, el CST-100 no logró alcanzar la altitud necesaria para reunirse con la ISS. Aunque la nave todavía es completamente funcional, simplemente no tiene suficiente propulsor a bordo para corregir la situación.

Boeing cree actualmente que el fallo radica en el Mission Event Timer (MET) de la nave espacial, un reloj interno que empieza a funcionar tan pronto como la nave espacial abandona la plataforma de lanzamiento y se utiliza para orquestar sistemas automatizados durante la misión. Por razones que aún se desconocen, el MET falló o no se sincronizó correctamente, lo que provocó que los motores no se dispararan según lo previsto. Para empeorar las cosas, el Sistema de Control de Reacción (RCS) del CST-100 agotó las reservas de propelente del vehículo al intentar hacer maniobras que eran innecesarias en ese momento.

Starliner se muestra acoplado a la ISS en un renderizado promocional.

Simplemente, el Starliner estaba confundido sobre las tareas que debía realizar después de la separación del propulsor Atlas V. Normalmente, el control de tierra habría sido capaz de ver el error e intervenir, pero por suerte, el evento ocurrió durante un esperado apagón de comunicaciones.

Una vez que el control de tierra restableció las comunicaciones con el vehículo y lo puso de nuevo en curso, quedó claro que el encuentro planeado con la Estación estaba fuera de discusión. Tanto la NASA como Boeing se apresuraron a señalar que, si hubiera habido una tripulación humana a bordo de esta misión, probablemente habrían podido pasar a control manual y resolver el problema por su cuenta.

Debido a esto, hay un debate sobre cómo se desarrollará esta situación en términos de la certificación del CST-100 para el vuelo humano. Mientras que los problemas con los sistemas autónomos obviamente deben ser abordados, los astronautas están entrenados para manejar precisamente este tipo de problemas informáticos. Para bien o para mal, hay una larga historia de tripulaciones humanas que han tenido que tomar el control cuando los sistemas de sus vehículos se han vuelto locos.

En una entrevista posterior al lanzamiento, el administrador de la NASA, Jim Bridenstine, restó importancia al asunto, insinuando que el fracaso no significa necesariamente que el CST-100 no esté listo para empezar a llevar ocupantes humanos:

Lo que realmente se reduce a la automatización. Lo que tratábamos de hacer es asegurarnos de que pudiéramos hacer toda esta misión de principio a fin completamente automatizada y eso no funcionó. Pero esto es lo importante, la nave espacial está en órbita, la nave espacial es segura. Si hubiéramos tenido astronautas a bordo, estarían a salvo. De hecho, si hubiéramos tenido astronautas a bordo, probablemente habrían tomado el control manualmente y estarían volando hacia la Estación Espacial Internacional en este momento.


Próximos pasos críticos

Aunque el Starliner no podrá demostrar las maniobras críticas de encuentro y atraque, la prueba está lejos de ser una pérdida total. Siendo el primer vuelo de una nave espacial completamente nueva, el hecho de que la nave haya podido alcanzar la órbita y maniobrar por sí misma es en sí mismo un éxito considerable. De hecho, cuando SpaceX realizó el primer vuelo de su nave Dragon en 2010, el vehículo sólo voló en el espacio durante poco más de tres horas antes de regresar a la Tierra. El Dragon ni siquiera intentó llegar a la ISS hasta su segundo vuelo dos años después. Se podría argumentar que el hecho de que el CST-100 permanezca en órbita durante varios días significa que Boeing todavía superó a su rival SpaceX en lo que respecta a las misiones inaugurales.

Pero eso asume que el CST-100 aterriza a salvo el domingo. Si el vehículo no logra realizar su quema de órbita, se desintegra en la reentrada a la atmósfera terrestre o no puede aterrizar con seguridad, la NASA no tendrá más remedio que reevaluar la preparación para el vuelo de la nave y retrasar aún más el programa de la tripulación comercial. En la actualidad, si la próxima misión de Starliner lleva una tripulación humana, lo hará con una capacidad no probada de reunirse y acoplarse con la Estación Espacial; una inversión preocupante de los principios de seguridad bajo los que la agencia ha operado desde la pérdida del transbordador espacial Columbia.

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