Chandrayaan-2 encontrado por Citizen Scientist; nos recuerda el descubrimiento de Plutón

¿Qué tiene en común Plutón – no el perro, sino el no-Planeta – con el alunizaje Vikram lanzado por la India? Ambos fueron encontrados haciendo comparaciones muy pequeñas con fotografías. Uno pensaría que aterrizar algo en la luna ya sería algo anticuado, pero resulta que sólo tres países han logrado hacerlo. La misión Chandrayaan-2 habría hecho de la India el cuarto país. Pero a dos millas de la superficie, la nave dejó su trayectoria planeada y se quedó en silencio de radio.

India afirmó que sabía dónde se había estrellado el módulo de aterrizaje, pero nunca reveló ninguna imagen o coordenadas reales. El Orbitador de Reconocimiento Lunar de la NASA tomó varias fotos del área de aterrizaje pero no vio la esperada cicatriz como la que dejó el condenado módulo de aterrizaje israelí cuando se estrelló en abril. Mucha gente empezó a mirar las fotos de la NASA y un programador informático e ingeniero mecánico indio, Shanmuga Subramanian, parece haber tenido éxito.

De acuerdo con Shanmuga y la NASA, miró la última posición y velocidad conocidas y la usó para estimar dónde podría haber escombros. Una mancha blanca a un kilómetro de distancia del sitio de aterrizaje propuesto no estaba allí en las imágenes anteriores de la misma área. La NASA recibió el reporte del supuesto hallazgo y lo confirmó junto con el hallazgo de un rocío de escombros.


¿Es o no es?

Según la NASA, la resolución de la cámara es de unos 1,3 metros por píxel y los residuos más grandes son de unos dos píxeles cuadrados. La Organización de Investigación Espacial de la India (ISRO) afirma que ya sabía dónde se estrelló el módulo de aterrizaje. Por otro lado, un alto funcionario de la ISRO ha puesto en duda las imágenes de la NASA, aunque señala que está exponiendo sus puntos de vista personales. Aún así, uno presumiría que si ellos saben dónde está, sabrían con seguridad si el análisis de la NASA es correcto o no.


Vea por usted mismo

La NASA tiene una gran imagen de antes y después que muestra la diferencia muy claramente. Puedes verla abajo:


Plutón en un parpadeo

Esto no podía dejar de recordarme cómo Plutón fue descubierto usando una máquina llamada comparador de parpadeo. Esta máquina se remonta a 1904 y, como muchas otras cosas, ha sido reemplazada por la tecnología moderna. En 1930, los científicos sabían que había algo que tiraba de las órbitas de los planetas pero no sabían dónde estaba.

El comparador de parpadeo le ayuda a encontrar algo que se mueve mostrándole dos placas fotográficas en rápida sucesión. Cualquier cosa que esté en el mismo lugar en ambas placas aparece estacionario. Cualquier cosa que se mueva en el marco se destacará, ya que parece saltar de un punto a otro.

En 1906, Percival Lowell comenzó a buscar «Planeta X» en serio. Murió diez años después sin saber que había fotografiado Plutón dos veces en 1915 pero no se dio cuenta. Retrospectivamente, había por lo menos otras 14 fotografías del cuasi planeta que nadie notó en ese momento, remontándose a 1909.

En 1929 – después de muchas batallas legales entre el Observatorio Lowell y la viuda de Lowell, la búsqueda se reanudó con Clyde Tombaugh a quien se le dio la tarea como algo adecuado para un joven astrónomo. Tombaugh tomó fotos del cielo nocturno en parejas y usó un comparador de parpadeo para ver si algo se movía. Tenía un telescopio 13″ – respetable, pero no enorme para los estándares de hoy en día.

El descubrimiento salió a la luz en marzo de 1930. ¿Sabías que desde entonces Plutón aún no ha recorrido todo el camino alrededor del sol? Un año en Plutón es casi 250 años terrestres. Puedes ver más sobre el comparador en el Observatorio Lowell en el video de abajo.


Ciencia moderna

Aunque Tombaugh no era técnicamente un científico ciudadano, tenemos acceso a herramientas que él no podría soñar. Mientras que los comparadores de parpadeo son cosa del pasado, tenemos todo un arsenal de herramientas de imágenes digitales junto con un gran número de imágenes de telescopios y cámaras terrestres, espaciales y vehiculares. Aplaudimos a Shanmuga Subramanian por hacer uso de estas herramientas con tanto éxito.

Incluso puedes hacer observaciones con una multitud si quieres. También puedes usar algunos alcances bastante grandes en línea. Mientras tanto, buena suerte a ISRO con su tercera misión, que se llevará a cabo pronto.

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