Sustancias Raras: Baba de Pez Bruja

En los fríos y oscuros recovecos de los fondos marinos de todo el mundo, los peces brujos se deslizan como serpientes marinas en busca de alimento. Cuando un pez bruja encuentra un cadáver adecuado, devora los peces muertos de dos maneras diferentes. Al escarbar de cara a través del tejido, comiendo con su boca sin mandíbula y con tentáculos, la lamprea también absorbe los nutrientes a través de su piel.

Los peces de la calle no son el resultado impío del vertido de residuos tóxicos en el océano. Son una de las criaturas más antiguas de la Tierra, con más de 300 millones de años de existencia. ¿Cómo han durado tanto tiempo?

Un pez bruja enrollado revela sus puertos de limo. Imagen a través de Oregon Coast Aquarium

Estas antiguas criaturas no tienen ojos, ni espinas dorsales, ni escamas. A menudo se les identifica erróneamente como anguilas, y a menudo se les llama «anguilas blandas», pero definitivamente son peces. Simplemente no se parecen a los peces convencionales. De hecho, cuando los peces convencionales con cara de pez vienen después del pez bruja, estos tipos se llevan una sorpresa, porque los peces bruja tienen un mecanismo de defensa repugnante pero ingenioso.

Siempre que los peces brujos son atacados o incluso simplemente estresados por los peces cercanos o los curiosos humanos que los agarran, inmediatamente emiten cantidades asombrosas de moco a un ritmo alarmante. Al mismo tiempo, la lamprea desprende hilos de proteína sedosos que mantienen el limo unido en una gota cohesiva. Cualquier depredador que intente morder una de estas salchichas aterciopeladas de las profundidades del mar encontrará su boca y sus branquias cubiertas por un fajo de baba asfixiante.

¿Cómo es que los peces brujos no se han despojado de su existencia? Cada vez que prueban su propia medicina, estos fideos sin hueso se convierten rápidamente en un pretzel. En el mismo movimiento, usan sus colas en forma de paleta para limpiar el lodo.


Limo sedoso y sostenible

Una de las cosas más interesantes de la baba de las brujas es su composición. La estructura de la baba es 99.996% de agua, y tiene algunas propiedades interesantes que podrían conducir a diferentes tipos de recursos sostenibles. Pero eso es sólo si los científicos son capaces de replicarlo. El bagre no puede ser realmente cultivado porque no se reproduce en cautiverio. No se sabe mucho sobre sus hábitos reproductivos en absoluto.

El investigador Tim Winegard muestra una red de hilos de peces brujos. Imagen vía PNAS

La baba de pez de mar está hecha de dos tipos diferentes de proteínas. Uno es un tipo de mucina, que actúa de manera muy parecida a la mucosidad que el cuerpo humano utiliza para ahogar a las bacterias y a los intrusos virales en anticuerpos y enzimas.

La otra proteína se encuentra en forma de pequeños hilos que son 100 veces más delgados que los cabellos humanos. Estos hilos fuertes y elásticos actúan de manera muy parecida a la seda de araña. Tan pronto como el pez bruja libera la mercancía, la mucina absorbe agua y los hilos de proteína se enredan unos con otros, creando un limo suave y elástico.

Los investigadores creen que estos hilos podrían potencialmente reemplazar a los productos basados en combustibles fósiles como el nylon y otros materiales sintéticos. Los hilos son diez veces más fuertes que el nylon, por lo que potencialmente podrían ser usados en chalecos antibalas y otros equipos de protección.

Estos hilos son tan finos que hacen de la baba de la lamprea uno de los materiales más blandos conocidos por el hombre. Tu camiseta más cómoda no tiene nada que ver con una camiseta hecha de hilos de bagre. La ropa activa de las lampreas sería más que el siguiente nivel.

Debido a que el lodo de los peces brujos absorbe el agua tan rápidamente y con sed, algunos científicos creen que podría ser utilizado para hacer súper hidrogeles para todo, desde pañales desechables hasta ingeniería de tejidos. Nos gusta imaginarnos autos con bolsas de aire de lodo de medusas, o grandes bolsas de lodo de medusas deshidratado que se utilizan para absorber el agua de las inundaciones. ¿Para qué más crees que se podrían usar estas cosas?


Gestión de hilos en Hagfish

En un momento dado, un pez bruja tiene unos 20.000 km de fibras dentro de su cuerpo, listas para salir. Esta increíble hazaña de organización requiere un método de almacenamiento bastante fenomenal. Cada hilo crece dentro de su propia célula, llamada célula de hilo glandular. Comienza la vida como un mechón salvaje y ondulante encajado entre la pared superior de su célula y un gran núcleo que ocupa la mayor parte de la misma. A medida que el hilo madura y se alarga, se coloca en nítidos bucles verticales alrededor del núcleo.

Cómo el pez bruja mantiene sus hilos organizados. Imagen a través de la naturaleza

Con el tiempo, el núcleo se encoge y se estira hasta convertirse en una espiga, asentándose en un extremo de la célula para actuar como un huso. A medida que el núcleo se alarga, también lo hacen los bucles verticales de hilo. Un hilo maduro mide unas seis pulgadas (15 cm) de largo, pero está empaquetado dentro de una célula que es sólo una décima parte de un milímetro de largo. Toda esta adaptación permite a la célula organizar las 15-20 capas de hilo en una sola madeja desenredada que está lista para brotar y extenderse en el lodo.

Para ser una criatura antigua, el pez bruja muestra una increíble cantidad de precisión biológica. Se comen como un manjar en Corea, y su suave piel se ha convertido en bolsos y carteras desde la Segunda Guerra Mundial. En otros lugares, son ignorados en gran medida. A partir de 2011, las diferentes especies de bagres se enfrentan a varios niveles de peligro de extinción. Con suerte, no se nos escaparán de las manos por completo antes de que podamos descubrir sus secretos.

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